Pentru prima data in 20 de ani, un cosmonaut rus s-a lansat spre Statia Spatiala Internationala alaturi de NASA si astronautii japonezi, in ciuda tensiunilor legate de razboiul din Ucraina.

„Suntem atat de bucurosi sa facem asta impreuna”, a spus Anna Kikina, singura femeie cosmonauta din Rusia, multumind atat in ​​engleza, cat si in rusa. „Spasibo!”

Ea s-a numarat printre cei trei nou-veniti din zbor, alaturi de colonelul de marina Nicole Mann, prima femeie nativ americana care a orbitat in jurul lumii, si de capitanul de marina Josh Cassada. Lor li s-a alaturat Koichi Wakata de la Agentia Spatiala Japoneza, care efectueaza al cincilea zbor spatial.

“Minunat!” a spus Mann prin radio. „A fost o calatorie lina in sus. Ai trei incepatori care sunt destul de fericiti ca plutesc in spatiu chiar acum.”

Ei urmeaza sa soseasca la statia spatiala la 29 de ore dupa plecarea de la Centrul Spatial Kennedy al NASA, si nu se vor intoarce pe Pamant pana in martie. Ei inlocuiesc un echipaj american-italian care a sosit in aprilie.

Zborul lor SpaceX a fost intarziat de uraganul Ian, care a devastat parti ale statului. Vremea era ideala, deoarece racheta Falcon a explodat intr-un cer stralucitor la amiaza.

„Sper ca cu aceasta lansare vom lumina un pic cerul deasupra Floridei pentru toata lumea”, a spus Wakata inainte de zbor.

Kikina este schimbul Agentiei Spatiale Ruse pentru Frank Rubio de la NASA, care s-a lansat in statia spatiala in urma cu doua saptamani din Kazahstan la bordul unei rachete Soyuz. A zburat cu doi cosmonauti.

Agentiile spatiale au convenit in cursul verii sa schimbe locurile la zborurile lor pentru a asigura o prezenta continua a SUA si a Rusiei la bordul avanpostului de 260 de mile (420 de kilometri inaltime). Schimbul a fost autorizat chiar daca ostilitatile globale s-au adunat asupra invaziei Ucrainei de catre Rusia la sfarsitul lunii februarie. Urmatorul schimb de echipaj este in primavara.

Administratorul NASA Bill Nelson a spus ca motivul cheie al schimbului de locuri este siguranta – in cazul in care o urgenta forteaza echipajul unei capsule acasa, ar mai fi un american si un rus la bord.

Intre timp, Rusia ramane angajata in statia spatiala cel putin pana in 2024, a asigurat reporterilor oficialul rusesc Serghei Krikalev dupa decolare. Rusia vrea sa-si construiasca propria statie pe orbita mai tarziu in acest deceniu, dar el a spus ca va dura timp si pana cand va fi gata, are sens sa continui sa lucrezi cu NASA.

Krikalev, un fost cosmonaut care a fost primul care a lansat pe o racheta americana, a remarcat ca cele doua tari se afla intr-o noua faza a cooperarii spatiale care a inceput cu legatura orbitala Apollo-Soyuz in 1975. Comandantul NASA pentru acea misiune, Thomas Stafford, au participat la lansarea de miercuri.

„Sper ca vom coopera impreuna asa cum a inceput in 1975”, a spus Krikalev, recunoscand in acelasi timp ca incearca sa potoleasca orice frecare dintre cele doua agentii spatiale.

NASA a inceput sa zboare cosmonauti cu navetele sale spatiale in 1994, mai intai catre statia spatiala Mir din Rusia si apoi catre statia spatiala in curs de dezvoltare. Dezastrul de reintrare in Columbia din 2003 ia pus capat. Dar astronautii americani au continuat sa faca autostop cu rachete rusesti pentru zeci de milioane de dolari per loc.

Kakina este doar a cincea rusoaica care a scapat de pe planeta. Ea a spus ca a fost surprinsa sa fie selectata pentru schimbul de locuri dupa ce a intampinat „multe teste si obstacole” in timpul deceniului ei de antrenament. „Dar am facut-o. Sunt norocos poate. Sunt puternica”, a spus ea.

Mann, un membru al Wailacki din triburile indiene Round Valley din California, a luat cu captorul de vise al mamei ei, un mic cerc traditional cu palme, despre care se crede ca ofera protectie. Astronautul retras de la NASA John Herrington de la Chickasaw Nation a devenit primul nativ american in spatiu in 2002.

„Sunt foarte mandru sa reprezint nativii americani si mostenirea mea”, a spus Mann inainte de zbor, adaugand ca toata lumea din echipajul ei are un trecut unic. „Este important sa sarbatorim diversitatea noastra si, de asemenea, sa realizam cat de important este atunci cand colaboram si ne unim, realizarile incredibile pe care le putem avea.”

In ceea ce priveste razboiul din Ucraina, Mann a spus ca toti cei patru au lasat deoparte politica si convingerile personale, „si este foarte grozav cum misiunea comuna a statiei spatiale ne uneste instantaneu”.

Cassada a adaugat: „Avem oportunitatea de a fi un exemplu pentru societate despre cum sa lucram impreuna, sa traim impreuna si sa exploram impreuna.”

SpaceX de la Elon Musk a lansat acum opt echipaje din 2020: sase pentru NASA si doua grupuri private. Boeing, celalalt serviciu de taxi contractat al NASA, intentioneaza sa efectueze primul sau zbor de astronaut la inceputul anului viitor, dupa intarzieri de a remedia software-ul si alte probleme aparute la zborurile de testare.